Eric Chen, vicepresidente ejecutivo de Asus: “La realidad virtual es pasajera”

Con motivo de nuestro viaje a conocer la nueva linea de productos Zen de tercera generación en São Paulo, nos sentamos a conversar un rato con Eric Chen, el vicepresidente ejecutivo de Asus, compañía taiwanesa que aterriza en Chile – y Latinoamérica– con su linea de dispositivos móviles que vienen a complementar su presencia en el mercado de PC y de componentes para los mismos.

Sin ocultar una profunda influencia que la historia de Apple ha tenido en el devenir de la compañía, Chen marca distancias respecto al resto de sus competidores al poner de manifiesto su visión de lo que será el futuro cercano de los móviles, así como del desarrollo de nuevas tecnologías.

Todo con una soltura y sinceridad que asombra gratamente considerando su nivel en el organigrama de la empresa.

Al iniciar, el ejecutivo nos cuenta sobre el proceso de desarrollo y validación de las mejoras de los productos que darán que hablar a su llegada al país. Principalmente en el Zenfone 3, el equipo emblemático de la linea.

“Le dimos este teléfono a muchos empleados y todos coinciden en que este es un gran salto en comparación con la segunda generación del producto. Las diferencias están en la construcción, también en la cámara donde hicimos una gran mejora, la autonomía de batería, algo fundamental para el hombre de negocios”, comenta el ejecutivo.

En las generaciones previas del producto adoptamos las soluciones de Intel, lo que nos entregó un teléfono muy poderoso; pero su punto débil estaba en el consumo de energía, tengo que reconocerlo. Después pasamos a este teléfono y el cambio fue asombroso. Incluso después de todo un día de trabajo todavía me queda un 15% de batería”, continua.

“Otro gran cambio esta en el sonido, que es realmente genial. Además integramos un modo para exteriores que le saca partido a su altavoz”, explica Chen.

“Y otra diferencia es su rendimiento. En este equipo estamos usando Snapdragon 625, que es el último chip de Qualcomm para este segmento”, concluye.

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– Intel abandonó el mercado móvil, básicamente porque sus soluciones para esta área no eran buenas. ¿Qué opina usted del futuro de Intel en estos mercados que no necesariamente son su negocio central que es el de CPU para PC?

La cooperación en el mercado de PC entre Intel y Asus lleva más de 20 años y es muy profunda. A pesar de que Intel suspendió su avance en el mercado móvil, creemos que volverán más adelante, especialmente con la llegada de 5G. Han puesto muchísimo esfuerzo en esto, y no van a perder su compromiso con el mercado móvil. Y cuando ese momento llegue, Asus seguirá apoyando a Intel a llevar adelante su negocio.

– Otro problema con la plataforma de Intel era la notoria demora en el soporte de actualizaciones de sistema para los dispositivos Android basados en sus plataformas. ¿Con la adopción de Qualcomm como proveedor sus equipos mejorarán en este aspecto, soportando Android 7.0 y superiores?

Qualcomm ofrece una solución basada en ARM, e Intel tenía una CPU x86 para Android. Idealmente, cuando sale una nueva versión de sistema operativa ésta estará soportada primero para Android, y luego para el resto de plataformas, por lo que siempre había primero actualizaciones para ARM por ser un mercado mucho más grande, y luego venía el desarrollo para Intel que además siempre solía estar atrasado.

Creo que no hay duda de que vamos a soportar actualizaciones a nuevas versiones en nuestros equipos de la generación actual, no hay duda de eso. En los equipos anteriores, haremos nuestro mejor esfuerzo para ofrecerlo, pero tenemos que calcular nuestros recursos, pues no tiene mucho sentido gastar recursos en hacer actualizaciones.

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Latinoamérica y los planes a futuro

– ¿Cómo será el despliegue de la marca en América Latina?

Partimos este miércoles acá en Brasil, y luego avanzaremos a Colombia durante noviembre. En Perú también partiremos el próximo mes. En Chile estoy muy seguro que a más tardar a comienzos de 2017 iniciaremos allá. Ese es nuestro plan, puesto que América Latina en su conjunto es un gran mercado que ofrece un gran potencial para nosotros.

– ¿Que resultados harían que su llegada a América Latina fuera considerada exitosa?

Debemos ver cómo Asus ha desarrollado su negocio móvil, tomando mercados selectos. En los últimos dos años hemos puesto énfasis en el mercado de Asia-Pacífico, y hoy en día somos prácticamente número 1 o número 2 en Indonesia. Incluso en Japón, donde también estamos lanzando este equipo, somos número 1 en el mercado de equipos liberados. Europa también nos ha traído éxitos en Italia, Francia e incluso en Rusia.

Nuestra estrategia es tratar de enfocarnos en mercados selectos y luego expandirnos desde ahí.

– ¿No ve como una amenaza que Zenfone 3 llegue desfasado desde su lanzamiento en Computex? Por ejemplo, cuando llegue a Chile, habrá pasado un buen tiempo desde su introducción en el mundo y en la zona, haciendo que su ciclo de vida pudiera ser algo más corto en estos mercados tardíos.

Sí, entiendo el punto, pero piensa en cómo Apple lanza sus nuevos productos. Ellos no lanzan globalmente al mismo tiempo, sino que también dividen en diferentes etapas su distribución. La historia detrás de esto es que ninguna compañía tiene los recursos para lanzar globalmente un dispositivo al mismo tiempo.

Hoy lanzamos en Brasil y tardará un momento en llegar a Chile, pero en la próxima generación del producto podría acortarse esa brecha. Entiendo que es un problema, pero hacemos lo mejor que podemos y debemos asegurarnos que cuando lanzamos un equipo pueda estar disponible lo antes posible para el público. En anteriores generaciones el público tuvo que esperar uno o dos meses para acceder a un equipo, por lo que puedo asegurar que cuando nuestros equipos lleguen a Chile estarán a disposición al día siguiente del anuncio.

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Pasado, presente y futuro del mercado móvil

– ¿Cómo ve el mercado para relojes inteligentes?

Nosotros vamos en la tercera generación de relojes inteligentes con nuestro ZenWatch 2 y ZenWatch 3, pero por ahora la adopción de toda la categoría no es tan grande ni popular como con los teléfonos. De todas formas creemos que son productos que tenemos que tener porque esto también nos ayuda a entregar una mejor experiencia de usuario.

Lo pondré de esta manera: 10 años atrás nadie podía imaginar que el teléfono sería tan poderoso, incluso más poderoso que un PC; y si desde ahora miramos a 10 años en el futuro, el teléfono no será lo que es hoy en día.

Satya Nadella de Microsoft mencionó hace algún tiempo que el auto podría ser la próxima gran plataforma en su compañía, y probablemente no van a fabricar un auto, pero sus desarrollos y su experiencia de usuario se integrarán a él.

– ¿Cuál sería el punto a mejorar en una próxima versión del Zenfone 3? ¿Hay algo que en lo que puedan ser un factor disruptor en la industria? 

Lo explicaré poniéndolo en contexto con nuestro negocio de PC. Puedes llevar el concepto de innovación a competir por especificaciones intentando llegar con el mejor procesador, más memoria; pero si llevas ese concepto al mercado de teléfonos inteligentes probablemente fallarás. ¿Cuánta gente realmente se preocupa de todas las cosas que están dentro de un teléfono? En el fondo, la gente se preocupa más por la experiencia de usuario.

En Asus hemos cambiado nuestra forma de pensar a la hora de desarrollar un producto. No sólo debemos competir con especificaciones, aunque esa sea una forma de vender equipos, pero también tenemos que preguntarnos si esto es algo que el usuario realmente quiere o no. Esto ha cambiado muchas cosas al interior de Asus y su forma de planear el portafolio.

Esto es muy muy difícil de lograr porque no puedes ir a la calle a preguntarle a la gente lo que quiere, pues no te lo dirán. Pero si tú les muestras algo que tenga sentido para ellos, te dirán si eso es lo que desean.

– ¿Se ven en 5 años más siendo una gran parte del mercado móvil a nivel mundial?

Totalmente. Estamos muy comprometidos con este negocio, e incluso más. Asus no sólo tiene smartphones y PC, aunque PC es nuestro mercado central, luego vienen los teléfonos inteligentes, después los dispositivos para Internet de las Cosas, y además robotica. Este fin de año llegaremos a tiempo para Navidad con robots personales para el mercado taiwanés, luego para China, y posteriormente para el mercado global.

– A propósito de Internet de las Cosas, y considerando el ataque que recientemente sufrieron los dispositivos conectados a internet, ¿cuál es su opinión sobre las brechas de seguridad?

Francamente no estoy sorprendido por esto. Imagínate una persona con diabetes cuyas inyecciones de insulina dependan de un equipo conectado a internet, alguien podría intervenir este aparato remotamente y provocar una sobredosis que pueda derivar en la muerte de esta persona.

Estoy convencido que a partir de esto la seguridad aumentará, pero esto siempre traerá cosas buenas y cosas malas. Todavía creo que IoT es una tendencia que definitivamente ocurrirá.

Así como las empresas de antivirus del mundo crean software para mejorar la seguridad de nuestros equipos, un hacker o un nuevo virus siempre aparece y tendrá que pelear con eso, siempre ocurre. Nadie puede garantizar un sistema 100% seguro, ni siquiera Apple, cuyos dispositivos también son hackeables.

– ¿Puede Asus crear un ecosistema alrededor de sus productos? Tiene computadores, otros dispositivos conectados, y smartphones que pueden ser el punto de entrada para que aquellos que no conocen otros productos de la marca.

Google, Samsung, Sony y muchas otras compañías hablan de esto con sus propios dispositivos, especialmente en el campo del Internet de las Cosas. Tenemos que asegurarnos que si vamos por nuestra cuenta, cuántos usuarios podemos atraer. Eso es algo que tenemos que evaluar siempre.

Muchas empresas creen que un ecosistema puede ser diseñado por ti mismo, pero el ecosistema lo crea la industria, por lo que toca esperar el momento correcto y ver la oportunidad.

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Piensa en el iPad. El iPad no es nuevo, Steve Jobs ya tenía un concepto de este aparato hace 20 años atrás y lo llamó Newton, el PDA. ¿Pero para qué querrías ese dispositivo si no tenías internet ni algo de donde sacar contenido? Steve Jobs también cometió errores, y este concepto salió mal por anticiparse demasiado. Pero cuando el momento fue correcto, simplemente ocurrió… ¿Recuerdas las eeePC?

– Sí.

Nosotros las inventamos, y es lo que nosotros llamábamos un “segundo dispositivo” para productividad y consumo de contenido. Recuerdo que en esa época había muchos rumores respecto a que Apple vendría con un producto similar al mercado, pero honestamente esto era un desarrollo de una empresa hermana de Asus de la que después nos separamos. Ellos en esa época hablaron con Apple sobre este producto y en Apple dijeron “no haremos esto, haremos un tablet”, porque ellos definieron que debía ser de consumo de contenido, por lo que un tablet debía ser el mejor camino.

Eso nos lleva a hablar nuevamente de experiencia de usuario, porque Steve Jobs y Apple previeron esto y estuvieron en lo cierto. La gente necesitaba un dispositivo secundario para entretenimiento además de trabajo. Estoy muy optimista respecto a ver, sin importar del dispositivo que estemos hablando, en 5 o 10 años el teléfono no será lo que es ahora mismo.

Nosotros también lanzamos el PadFone, que podía ser un smartphone o un tablet, y era un modelo híbrido. También podemos recordar el Transformer, Pad y PC. Fuimos los primeros en entregar este tipo de equipo, y hoy en día Apple tiene el iPad Pro, cuyo concepto es el mismo. Fue cosa de tiempo para que ellos reconocieran nuestro concepto.

 

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– ¿Cómo se explica entonces que el iPad Pro haya tenido mayor impacto que este primer concepto lanzado por ustedes?

La primera generación de nuestro concepto, el T100, estaba basada en Windows y resultó bastante exitoso. Vendimos un par de millones de unidades a nivel mundial.

Comparando nuestra solución de la época con el iPad Pro, equivale al lanzamiento de Newton. Nuestra innovación vino demasiado temprano, y el ecosistema no estaba preparado. Realmente todo se trata del momento en que lanzas el producto. Una compañía no decide qué producto será exitoso, la industria tiene que estar lista.

– ¿Acaso estamos viendo el mismo fenómeno hoy en día en el campo de la Realidad Virtual? ¿Tienen algo que ofrecer, o acaso desean hacerlo, en esta industria?

La realidad virtual está en un momento crucial hoy en día. La gente habla sobre la nube, sobre Big Data, inteligencia artificial y Machine Learning. Al respecto sólo puedo decir que Asus está estudiando estas tendencias. Siendo una compañía de hardware, hoy puedo decirte que el número de ingenieros que tenemos trabajando en software es mucho más grande que aquellos que trabajan en hardware. Es difícil de creer que una compañía de hardware haga esto, pero nosotros estamos trabajando en llegar con soluciones completas al mercado.

Es interesante, pero no sabemos qué pasará en un año o dos años en el futuro. Incluso si le preguntas a Tim Cook, él tampoco lo sabe.

– Pero Tim Cook sí prevé que la Realidad Aumentada será más relevante que la Realidad Virtual.

Nosotros también creemos que la Realidad Aumentada será más relevante que la Realidad Virtual. La Realidad Virtual es pasajera, mientras que la Realidad Aumentada será la solución definitiva. Puedo confirmarte que Asus lanzará un smartphone soportando Tango, ofreciendo soluciones de Realidad Aumentada. Pero claramente no lanzaremos sólo un teléfono, sino una solución completa de software y hardware para el mercado.

La idea es que el usuario pueda valerse de este equipo que ofrecerá soluciones distintas en distintos mercados. Por ejemplo, podríamos colaborar con museos en distintos lugares del mundo, además de otros lugares famosos, para entregar información relevante sin la necesidad de guías o traductores, sólo usando tu teléfono y Realidad Aumentada para entregar estos datos.

– Hemos conversado de muchos temas, e identificado numerosas tendencias. ¿Cuál cree usted que será la próxima gran disrupción en el mercado? 

Uh, ¿en serio? Si la supiera no podría comentarla acá… (risas) 

– Lo pondré de otra manera. ¿Cree usted que los smartphones llegaron al máximo de su potencial en el formato en que conocemos hoy? 

Nuestra estimación interna es que en 2018 probablemente la evolución del smartphone llegará a su punto de saturación, como en los PC que tocaron techo y luego comenzaron su declive. Eso no quiere decir que desaparecerán, pero puedes esperar una caída en sus ventas.

Luego de eso nos preguntamos qué podría ser lo que siga. Podría ser robótica. Hay una proyección que dice que en 2025 ningún auto alemán tendrá un motor de combustión, sino que sólo serán eléctricos. Si lo ponemos en perspectiva, son menos de 10 años para un gran cambio.

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